Cómo el calamar perdió su caparazón

Los calamares gigantes son los mejores monstruos del mar, con tentáculos hacia abajo, pero ¿sabías que nuestro amado Architeuthis desciende de una venerable línea de monstruos marinos, que los antepasados de Archy, de hecho, pueden haber sido los primeros animales en merecer el nombre de “monstruo”?

La frase “monstruo marino prehistórico” puede evocar a un ictiosaurio o un megalodonte, pero se trata de un jonny-come-latelies de la escena submarina. Megalodon apareció hace sólo 23 millones de años. Los ictiosaurios evolucionaron más cerca de 250 millones de años atrás, lo que puede parecer bastante antiguo (vale, lo es) hasta que se considera la edad del primer cefalópodo: 450 millones de años.

Admito que inicialmente los cefalópodos no eran monstruos. Como caracoles, vivían dentro de conchas que medían unos pocos centímetros como máximo. Pero estas conchas contenían una notable innovación evolutiva: cámaras selladas que podían ser drenadas de fluido y llenadas con gas flotante.

Esta flotabilidad liberó a los cefalópodos de las limitaciones de sus pesados caparazones, permitiéndoles alcanzar tamaños estupendos. No importa cuán grande creciera la cáscara, su peso era automáticamente compensado por más cámaras llenas de gas.

Endoceras giganteum, por ejemplo, creció hasta 3,5 metros, más largo que un aro de baloncesto es alto. Era el animal más grande que el mundo había visto. Me siento seguro al llamar a esta bestia de 450 millones de años uno de los primeros monstruos del planeta.

¿Pero cómo llegamos de Endoceras a Architeuthis? ¿Es uno un antepasado directo del otro, o son primos lejanos n-vez-retirados? ¿Y qué fue de ese fantástico caparazón?

Necesitamos un árbol genealógico para Endoceras, Architeuthis y todo lo demás, es decir, una filogenia de cefalópodos. Durante más de un siglo, los científicos han estado trabajando para reconstruir tal filogenia con evidencia de fósiles, embriones, ADN y más.

Endoceras era una de las ortoceridas, que se encuentra en el Ordovícico, en la parte inferior derecha. El calamar gigante de hoy en día se enorgullece de su lugar -con sus hermanos menores- en la cima y en el centro. En cuanto al resto…

Desde el Cámbrico hasta los tiempos de Siluria, todos los cefalópodos llevaban sus conchas en el exterior de sus cuerpos, como cualquier otro molusco que se precie. Los nautiloides continuaron con ese hábito decoroso hasta el día de hoy. Otro grupo de concha externa, los amonoides, exploró cada uno de los extraños extremos barrocos del arrollamiento y la ornamentación de las conchas antes de ser exterminados en masa junto a los dinosaurios.

Lo que queda son los coleoides, el único grupo de cefalópodos en el que la evolución envainó la cáscara, enterrando la estructura dura dentro de un cuerpo blando.

Al principio, este caparazón interno era aún masivo y estaba lleno de cámaras flotantes, como en las primeras hematites coleoides. Pero con el tiempo la selección natural (llevada a cabo por peces hambrientos, en su mayor parte) favoreció las conchas más pequeñas y simples.

En la actualidad, la sepia y el calamar de cuerno de carnero son los únicos coleoides modernos que conservan el calcio duro y las cámaras flotantes de sus antepasados. Las conchas internas de los pulpos se han convertido en meros vestigios.

¿Y calamares? Bueno, el remanente de concha de un calamar no tiene cámaras ni calcio. Pero recorre todo el cuerpo, desde la cabeza hasta la punta de las aletas, y ofrece apoyo a los poderosos músculos que llevan a estos monstruos modernos a través del mar. Aunque no está blindado, Architeuthis es probablemente más rápido y mucho más ágil de lo que Endoceras podría haber soñado.

¿Con cuál preferirías encontrarte en un callejón oscuro?

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