Los científicos encuentran una almeja gigante y escurridiza conocida como “el unicornio de los moluscos”

Durante cientos de años, los biólogos supieron del gusano gigante sólo por los fragmentos de concha y un puñado de especímenes muertos. Esos especímenes, a pesar de haberse conservado en frascos de museo, se habían ido al puré. Sin embargo, los restos dispersos del gusano causaron una gran impresión en los biólogos. Sus conchas tubulares de tres pies de largo -el gusano de la nave no es técnicamente un gusano sino un bivalvo- fueron tan llamativas que el taxónomo sueco Carl Linnaeus incluyó al animal en su libro que introdujo el sistema de denominación científica “Systema Naturae”.

Y sin embargo, nadie pudo conseguir un ejemplo viviente del gusano gigante, o Kuphus polythalamia. A diferencia de otros gusanos, llamados así porque comían los costados de los barcos de madera, nadie sabía dónde vivía el gusano gigante.

“Es como el unicornio de los moluscos”, dijo Margo Haygood, microbióloga marina de la Universidad de Utah, al The Washington Post.

El hábitat de la almeja más larga del mundo ya no es un misterio. Como Haygood y sus colegas informaron el lunes en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, la búsqueda del gusano gigante ha llegado a su fin.

Los noticieros de televisión en Filipinas asestaron un golpe mortal al estatus casi mítico del gusano. Un canal de televisión emitió un breve segmento documental sobre extraños mariscos que viven en una laguna. El espectáculo filmó a los moluscos que crecían en el lodo, como si alguien hubiera plantado filas de colmillos de elefante. Por suerte, un colega de Haygood en Filipinas se enteró del segmento. Los investigadores investigaron la laguna, donde sacaron un gusano vivo del lodo, lo metieron junto con un poco de agua de mar en una tubería de PVC y enviaron el animal a un laboratorio.

“He estado estudiando las lombrices desde 1989 y en todo ese tiempo nunca había visto un espécimen vivo de Kuphus polythalamia”, escribió en un correo electrónico Daniel Distel, coautor del nuevo estudio y director del Centro de Legado del Genoma del Océano de la Universidad Northeastern. “Fue espectacular sacar ese tubo de su contenedor por primera vez.”

Las ‘termitas del mar’ tienen sistemas digestivos súper extraños, y podrían ayudarnos a hacer biocombustibles.

Distel cuidadosamente astilló la enorme concha del gusano gigante. Los gusanos más pequeños son carnosos de color rosa, beige o blanco, al igual que la mayoría de las almejas. No el gusano gigante. Su cuerpo es negro.

“Ver este espécimen negro gigante de bronce de cañón fue increíble”, dijo Distel. “Por un lado, estaba muy emocionado de ver cómo se veía por dentro. Por otro lado, fue un poco intimidante diseccionar este espécimen increíblemente raro”.

Un gusano gigante llega a medir hasta tres pies de largo, lo que significa que cuando es arrastrado a través del ancho de una cama gemela, la almeja apenas cabría. “Es bastante pesado. Es como levantar una rama de un árbol o algo aún más pesado”, dijo Haygood. “El animal viviente es magnífico.”

Además, el gusano gigante apenas tiene sistema digestivo. “No se está alimentando de manera normal”, apuntó Haygood.

La almeja tiene una boca y un estómago pequeño, pero sus branquias son de gran tamaño. Viviendo dentro de esas branquias hay bacterias. Esto no es inusual en el caso de los gusanos de mar: las almejas, por regla general, tienen relaciones simbióticas con los microbios. Sin embargo, por lo general, los microbios ayudan a los gusanos a digerir la madera.

En el caso del gusano gigante, los científicos encontraron granos de azufre empacados en la bacteria. Los biólogos marinos sospechan que, en algún momento de la evolución del gusano, el animal cambió sus bacterias que digieren la madera por bacterias que se alimentan de compuestos de azufre.

El estudio “proporciona un ejemplo fascinante de desplazamiento de simbiontes, un fenómeno que apenas estamos empezando a observar más regularmente en la naturaleza, gracias a los avances en la secuenciación que nos han proporcionado las herramientas para desentrañar la historia evolutiva de los microbios”, dijo Nicole Dubilier, directora del Instituto Max Planck de Microbiología Marina, que no participó en el estudio. “Lo que estamos viendo ahora es inesperado: las simbiosis no son tan estables como pensábamos.”

El arreglo simbiótico entre el microbio y el gusano gigante era similar al que se encuentra en los respiraderos hidrotermales de aguas profundas. Miles de pies por debajo de la superficie, más allá del alcance de la luz solar, los gusanos tubulares también obtienen sus nutrientes de las bacterias que consumen sulfuros. Sin embargo, a pesar de sus nombres similares, los gusanos tubulares y los gusanos de mar no son parientes cercanos. Los gusanos tubulares son anélidos – son gusanos reales, como las lombrices de tierra, no almejas.

Pero las bacterias simbióticas tanto en los gusanos de aguas profundas como en las almejas que viven en la laguna están relacionadas entre sí. “Así que este es un caso de evolución convergente”, dijo Distel. Es decir, tanto los gusanos como las almejas llegaron por separado a la misma conclusión: alojar bacterias dentro de sus cuerpos era una buena manera de mantenerse nutridos.

Haygood dijo que la presencia de la bacteria consumidora de sulfuro sugería que la laguna, tal vez llena de madera podrida u otra materia orgánica, producía sulfuro de hidrógeno.

El descubrimiento apoya una hipótesis propuesta por Distel en el año 2000 sobre los orígenes de los animales que viven en los respiraderos de los fondos marinos. En la teoría de Distel, los mejillones que vivían en la madera y albergaban la bacteria comedora de sulfuro podrían haberse hundido en las rejillas de ventilación. Mucho más abajo, florecieron con el sulfuro liberado por las rejillas de ventilación.

“La madera proporcionó un puente ecológico, ayudándoles a invadir las rejillas de ventilación”, dijo. El descubrimiento del nuevo gusano de navío indicó que las lagunas poco profundas podrían haber servido como lugar para el cambio en los tipos de bacterias: Primero, la madera sirvió directamente como alimento para las almejas. Pero una vez que las almejas comenzaron a absorber las bacterias amantes del azufre, la madera proporcionó una fuente de sulfuro de hidrógeno para los microbios.

“Este es un ejemplo extremadamente raro en el que pudimos encontrar evidencia bastante directa sobre cómo evolucionó esta simbiosis en particular”, en la que las almejas intercambiaban un tipo de bacteria por el otro, señaló Distel.

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